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物聯網先驅預告 工廠AR革命要來了

  • 2019/8/14 0:0

繼六年前精準掌握物聯網趨勢,奠定產業領導地位之後,
PTC看到下一個將帶來革命性影響的,將是讓人類具備物聯網虛實感知能力的AR。

消息來源:今周刊

 

在萬物聯網(IoT)的世界裡,如果少了「人」,就像是一條兩端無法對接的線,成不了完滿的圓。被視為物聯網先驅的PTC執行長吉姆.赫普曼(Jim Heppelmann)認為,AR(擴增實境)將會是完整這個圓的關鍵,他說:「AR is IoT for people」(AR讓人具備物聯網的能力)。

 

早在二○一四年,時任台積電董事長的張忠謀說出「物聯網是下一件大事」之前,吉姆已經率領PTC展開一系列物聯網投資布局。當中最關鍵就屬一三年斥資逾億美元併購物聯網平台ThingWorx,這等於是在PTC既有的CAD(電腦輔助設計軟體)、PLM(產品生命週期管理軟體)兩大業務基礎向上疊加,達到物聯網布局加乘效果,也因此接續獲得IDC、Forrester Research等多家國際研究機構評選為物聯網領導廠商,奠定PTC在物聯網的地位。

 

不只如此,他與國際管理學大師麥可.波特(Michael Porter)在《哈佛商業評論》上共同發表的《智慧聯網產品如何改變競爭版圖》和《智慧聯網產品如何轉變企業新形貌》兩篇著作,也成為企業早期認識物聯網的重要基礎。

 

物聯網正改變企業運作方式

PTC客戶年增四倍

 

更重要的是,吉姆不只是會說,也進一步把這些紙上的理論,一步步變成了真正的生意,並且實際改變企業運作方式。這個現象尤以過去十二個月來的變化最為明顯。PTC副總裁暨聯網解決方案事業總經理霍華德.赫普曼(Howard Heppelmann)表示,PTC上個季度大規模導入IoT的企業客戶數量是去年同期的五倍之多。

 

伴隨物聯網事業起飛,PTC近一年來的股價也來到一九八九年掛牌以來的新高水準,而將近百億美元的市值,相比六年前還未開展物聯網布局的成績,已經翻了三倍多。

精準趨勢判斷的眼光和大膽布局,正是為什麼在PTC近日於美國波士頓舉辦的LiveWorx年度大會上,吸引了汽車大廠Volvo、自動化大廠洛克威爾、晶圓大廠格羅方德等多家國際大企業成為座上賓;還有台灣的台達電、富士康工業互聯(FII)和日月光等,也都派出高層與會。

 

不過相對於已逐步從理論和假設走向大規模實踐的物聯網,如今更讓吉姆感到振奮,也讓各大企業眼睛為之一亮的,卻是AR。

 

AR嚴格來說不是新東西,特別是一六年手機遊戲Pokémon GO推出後,不少人對AR都有了初步認識,且AR在行銷宣傳方面的應用也已發展多年。不過相對於把AR用於消費者試衣、試妝,或是讓家具、汽車變換花色等消費端應用,吉姆看到更多的是在企業端,特別是工業製造的潛力。

 

AR讓人與數據即時互動

智慧聯網人誕生

 

回首過去三十年來,電腦一路從PC(個人電腦)演化成NB(筆記型電腦)、平板電腦、手機,運算裝置變得愈來愈小巧精美且容易使用,但吉姆認為,在這個變化中,人和數位網路的互動本質其實沒有太大改變,直到AR出現,才開啟了人與真實世界數據的即時互動。

 

「當你戴上HoloLens、智慧眼鏡或任何AR裝置,你就連接上網路了。」他說。透過雲端傳送來的數位訊號轉變成真實世界的聲音和圖像,同時人類的視覺、聲音和手勢,也會被轉換為數位訊號回傳。在他看來,這其實就與在微型電腦樹莓派 (Raspberry Pi)上裝載感測器和麥克風沒有不同,兩邊都在解讀現實世界正在發生的事,然後把數據傳送回雲端網路解析,並做出回應。這是為什麼他說「AR is IoT for people」。

 

吉姆是這麼看的,如果說IoT是結合數位和機器,因此得到更大量有高工作力的智慧聯網產品;那麼AR就是結合數位與人類,藉此得到更大量具備生產力的智慧聯網人(smart connected people)。

 

更進一步「當我們結合智慧聯網產品和智慧聯網人,我們得到智慧聯網流程(smart connected processes)。」吉姆看好這將解放創新、帶來顛覆,創造出更好的工作方式。

 

舉一個常見的例子來說,藉由物聯網,工廠可以在機器零件耗損之前,提早做預防性維護,以確保產線維持在最佳效能。但問題是,機器無法靠自己完成預防性維護,終究需要有「人」來替換零件。

 

PTC執行副總裁暨AR事業總經理希拉蕊.艾希頓(Hillary Ashton)在和製造業客戶的互動中觀察到,愈來愈多資深員工因退休等原因退出工廠第一線,但新進員工卻不具備相同技能,是導致產線非預期停機時間拉長的一大原因,也是多數製造業正面臨的一大難題。而這時AR能夠展現的價值,就是讓新員工在沒有經驗的情況下,也能順利完成任務。

 

簡單來說,透過智慧眼鏡的鏡頭,遠端專家也能同步看到工廠現場畫面。而和一般視訊不同的是,當專家在自己的電腦畫面上為機器做標記時,現場員工透過智慧眼鏡在機器上也會同步看到標記的位置,準確知道該如何著手。而且即使人員在現場移動位置、變換角度,專家標記在機器上的指示也不會偏移,讓整個過程就有如真人在一旁親自教學。

 

經由AR指引,
即使是沒有經驗的人也會知道組裝越野車車門需要的工具、
步驟和組裝細節。(圖片攝影/何佩珊)
 

就像老師站在身後指點

新手無痛學會組裝、維修

 

此外,艾希頓指出,已經大規模導入AR應用的國際壓縮機大廠Howden,如今在產品出貨時,會搭配Hololens一起交給客戶,如此未來當產品發生故障時,就不需要等待Howden技術人員到場,而是可以讓客戶透過AR自助維修。這麼做等於是為客戶省下平均停機一小時上看五百萬美元的高額成本,進而提高Howden在客戶心中的價值。

 

類似應用除了發生在機器維護,還可以用於產品檢測或組裝教學,而這時甚至不需要有遠端專家指導。

 

如Volvo製造創新科技經理Bertrand Felix提到,生產一輛卡車的複雜度遠比一般汽車更高。這是為什麼通常需要非常有經驗的資深技術人員,才能擔綱卡車引擎檢測工作。一名新進員工至少需要五周訓練時間,才具備引擎檢測能力,但在AR協助下,只見沒有半點引擎檢測經驗的吉姆拿起平板,看著螢幕圍繞著引擎轉換了幾次位置,很快就找出引擎上的每一個檢測點和檢測項目,在幾分鐘內輕鬆完成檢測工作。

 

吉姆形容,AR就像是站在身後的老師,而且這個數位老師比真人老師更好的一點在於,人類會離開,但數位內容則是可以被儲存並且不斷回放。實際上,PTC就見證客戶在導入AR後,原本需要現場人員搭配數十頁PDF說明才能完成產品組裝的生產線運作效率,顯著提升達五成。

 

大致來說,透過AR進行員工訓練和即時指導,以提高生產力、減少廢料和重工,並且提升員工安全和合規,是目前AR可以為工業應用帶來的明確價值。而比較積極的企業如Howden,則是更大規模從產品設計、製造、人員訓練,一直到銷售端,都全面導入AR。

 

「今天我已經沒有辦法告訴你,我們哪裡沒有使用AR。」Howden資料驅動優勢全球主管Maria Wilson認為,AR為他們帶來最大的意義和價值在於,創造出產品和客戶之間未曾有過的連結。「我們改變製造產品的方式嗎?沒有,我們改變的是人們看我們產品的方式。」她說。

 

當然,像Howden、格羅方德,或是Volvo這樣積極嘗試AR的公司仍屬少數,目前也可以看到AR發展面臨幾項阻礙。如價格偏高且不夠成熟的智慧眼鏡就是一例。在實際體驗中會發現,平板電腦雖然也可以展現出擴增實境效果,但在無法騰出雙手的情況下,工作起來還是相對不便利、也不直覺。

 

又或者,在某些領域上,要想達到即時且精細的擴增實境效果,需要更大的頻寬和更強大的運算能力。

 

還有,就如同吉姆提到的,幾次會議結束後,客戶走出會議室時,他經常聽到的一句話是:「我的天啊,我根本不知道這是可能的,而且你們做到了。」讓吉姆感到驕傲的是,這句話代表的是「我們的AR科技能力遠超過這個世界的理解。」但他也不諱言,驚呼的背後,意味著多數人還沒看到、也還不理解AR的價值與可能性。

 

雖然存在挑戰,但相對於物聯網早期在工業領域的推動,從認知、驗證到真正大規模導入,約莫花費長達五年時間,才讓市場真正起飛,艾希頓對AR的發展速度顯然更樂觀一些。

 

一方面,不只微軟將在今年量產整體效能顯著提升的混合實境眼鏡HoloLens 2,Google日前正式發表第二代企業版Google Glass;據傳蘋果也在開發智慧眼鏡。當愈來愈多玩家投入,可以預見AR生態系也將加速成熟發展。IDC預估,今年AR和VR(虛擬實境)裝置的出貨量將出現跳升,並預估至二○二三年的五年複合成長率超過六成。

Howden資料驅動優勢全球主管Maria Wilson表示,
Howden基本上已經全面導入AR應用。(圖片攝影/何佩珊)

 

大玩家投入+5G商轉

AR生態系將加速發展

 

另一方面,今年起在世界各地已經陸續看到5G商業運轉。而且艾希頓表示,即使沒有5G的幫助,他們也可以藉由AI,盡可能在不影響影像精準度與使用者體驗的情況下,壓低影像對頻寬和效能的需求。

 

至於用戶對AR的價值認知,或許是最不需要擔心的一件事。霍華德提到,過去十二個月PTC的IoT業務出現高速成長,主要不是來自科技面有什麼新突破,更多是因為企業主開始看到IoT在實際案例帶來的價值,因此決定加速大規模推展。

 

艾希頓指出,相對於IoT需要與基礎設施結合,部署時間較長,AR則是輕巧許多的應用,可以更快讓企業看到價值。也因此以PTC來說,投入AR的時間雖然比IoT晚了幾年,但自去年起,也已經看到有更多企業從POC邁入下一階段,準備好迎接AR的到來。

 

三年多前,當PTC以六千五百萬美元併購AR平台Vuforia時,外界無法理解吉姆的決策。如今,艾希頓相信市場已經可以清楚理解,PTC在物聯網基礎上持續加碼AR投資的策略意義。她說:「吉姆是很有遠見的人,我認為他真的可以看到幾年後的未來。」

 

吉姆對自己所見的未來也深信不疑:「AR影響深遠,將會帶來巨大改變。」